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麦哲伦星云比天文学家计算的大得多

小麦哲伦星云与月亮的大小对比

  麦哲伦星云是我们银河系附近最亮的两个卫星星系。一项新的研究表明,它们不仅比之前天文学家计算的大的多,而且在他们的外边缘也有非均匀的结构,这说明他们形成和相互作用过程中,留下了丰富而复杂的碎片场。这是一个名为SMASH项目组的研究结论。这个项目的名称是“麦哲伦星云历史的调查”,一个国际天文学家团队借助位于智利的托洛洛山美洲天文台布兰科4米口径望远镜进行项目研究,并在美国天文学会第225次会议上提交了研究结果。

  大小麦哲伦星云都在南半天球距离南天极大约20°左右的地方。虽然他们是以探险家麦哲伦的名字命名才引起欧洲人的关注,但他们在南半球的早期文化中算是家喻户晓的。大麦哲伦星云(LMC),约5°大小,相当于10个月球视直径,距离我们大约16万光年,即使这些星系中最亮的星星如果不用望远镜也是看不到的。

  项目的首席研究员密歇根大学的大卫 尼德威尔博士说,“我们已经了解银河系等大型星系的形态,但宇宙中大多数的星系是暗淡的、遥远的矮星系。大小麦哲伦星云是少有的在我们附近的矮星系,SMASH项目组能够详细地绘制出它们的结构,而这样的研究之前没有人做过。”

  “我们从SMASH项目组成员的前期工作中获知,大麦哲伦星云比我们预想的要大,但那些观测只探查了我们需要探索区域的1%。SMASH正在探查的区域是之前的20倍,这次探查确定无疑大麦哲伦星云非常大,同时也给了我们机会详细地绘制它的结构。”SMASH项目负责人之一,美国国家光学天文台的克努特 奥尔森说。研究团队确定一些属于大麦哲伦星云的恒星,在20°左右,5.5万光年的地方。这次观测是通过一个被称为DECam的新相机进行的,它被安装在布兰科4米口径望远镜上,它使得SMASH团队能够在比以往更大的区域里找寻暗淡的恒星。

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